API REST: definición, funcionamiento y desarrollo

Una API REST permite a las empresas intercambiar datos entre distintas aplicaciones y plataformas de forma estandarizada. Sin embargo, el desarrollo y la implementación de una API REST deben seguir ciertas reglas para que funcione con eficacia. Le explicamos qué es exactamente una API REST, en qué se diferencia de otras tecnologías afines y cómo puede integrar la API en sus procesos actuales.

¿Qué es una API REST?

definición de rest api

Una API REST es una tecnología que permite intercambiar información y servicios entre distintas aplicaciones de software de forma estandarizada y fácil de usar. Como interfaz, la API REST permite la comunicación entre los puntos finales de distintos servidores, así como el desarrollo y la integración de software de aplicación.

Se basa en un estándar arquitectónico especial para una API (Interfaz de Programación de Aplicaciones), que se basa en los principios REST (Transferencia de Estado Representacional). Con una API REST, los recursos se recuperan, crean, actualizan o eliminan a través del protocolo HTTP.

Los principios de REST son

  • Cliente-Servidor
  • Apátridas
  • Almacenamiento en caché
  • Interfaz uniforme
  • Sistemas multicapa
  • Código a la carta (opcional)

¿Cómo funciona una API REST?

Una API REST permite la comunicación y el intercambio de datos entre distintas aplicaciones de software a través del protocolo HTTP. Cuando una aplicación necesita datos de otra, envía una petición HTTP a la API. Esta petición contiene información sobre la acción que debe realizarse (por ejemplo, recuperar o enviar datos) y qué datos se necesitan. La API recibe la petición, la procesa y envía una respuesta HTTP. Esta respuesta contiene los datos solicitados en el formato deseado (por ejemplo, JSON o XML).

La API REST funciona según el principio de los recursos, según el cual cada recurso es identificable mediante una URL (localizador uniforme de recursos) única. De este modo, se normaliza y simplifica la interacción entre aplicaciones.

Ejemplo de aplicación meteorológica

Un ejemplo común de cómo funciona una API REST es la recuperación de información meteorológica. Si tienes una aplicación meteorológica en tu smartphone y quieres saber el tiempo que hace en tu ciudad, la aplicación interactúa con una API meteorológica que proporciona los datos necesarios. En este ejemplo, la API REST sirve de intermediaria entre la aplicación meteorológica y los datos meteorológicos externos. Permite un intercambio de datos sencillo y estandarizado para que la aplicación proporcione siempre información meteorológica actualizada. 

  1. Enviar solicitud
    En la aplicación, usted introduce su ubicación o la aplicación utiliza automáticamente su ubicación actual. A continuación, crea una solicitud HTTP a la API meteorológica. Esta solicitud contiene la información necesaria, como el tipo de solicitud (por ejemplo, "GET" para la recuperación de datos) y la ubicación deseada (por ejemplo, "Berlín").
  2. Procesamiento a través de la API
    La API meteorológica recibe la solicitud y lee la ubicación deseada. En este caso, puede acceder a su base de datos o a fuentes externas para recuperar los datos meteorológicos actuales de Berlín.
  3. Devolver respuesta
    La API crea una respuesta HTTP con los datos meteorológicos actuales, por ejemplo, la temperatura, la humedad y las condiciones meteorológicas. Estos datos suelen estar estructurados en formato JSON o XML. La API devuelve esta respuesta a la aplicación meteorológica.
  4. Visualización de los datos en la aplicación
    La aplicación meteorológica recibe la respuesta de la API y extrae la información meteorológica. A continuación, muestra esta información en la pantalla de tu smartphone para que puedas ver el tiempo actual en Berlín.

Principios de una API REST

Para crear una API REST que funcione, los desarrolladores deben seguir varios principios y directrices de diseño. Estos ayudan a diseñar interfaces claras, escalables y fáciles de entender para el intercambio de datos entre diferentes aplicaciones de software.

Los principios REST ayudan a diseñar interfaces claras, escalables y fáciles de entender entre distintas aplicaciones de software.

Cliente-Servidor

Las API REST requieren una constelación cliente-servidor que divida las tareas entre el programa que solicita la información (el cliente) y el que la proporciona (el servidor). El cliente envía peticiones al servidor y éste devuelve los datos o servicios solicitados.

Apátridas

El servidor no almacena información sobre peticiones anteriores de un cliente. Cada petición del cliente debe contener toda la información necesaria para que el servidor la entienda. Esto facilita la escalabilidad y la facilidad de desarrollo.

Almacenamiento en caché

El almacenamiento en caché permite al cliente almacenar temporalmente las respuestas del servidor para reutilizarlas más tarde. Si los datos no han cambiado, el cliente reutiliza la respuesta almacenada en caché, lo que aumenta la eficiencia.

Interfaz uniforme

La interfaz normalizada es un principio central de REST y comprende varios aspectos. La API REST identifica los recursos (datos o servicios) mediante URL únicas. Puede representar y modificar estos recursos en varios formatos (por ejemplo, JSON o XML). Además, cada mensaje contiene información suficiente para ser entendido por el cliente o el servidor, incluida información sobre el tipo de medio y el método (por ejemplo, GET o POST). Los clientes también utilizan hipervínculos en las respuestas para navegar por la aplicación - de forma similar a como se hace clic en los enlaces de una página web para ir a diferentes páginas.

Sistemas multicapa

Este principio permite implementar arquitecturas REST en varias capas, por ejemplo con balanceadores de carga y proxies. De este modo, la API es más escalable y segura. En la práctica, una empresa de comercio electrónico, por ejemplo, utiliza un equilibrador de carga para distribuir el tráfico entre distintos servidores. De este modo, mantiene el rendimiento del sitio web incluso con mucho tráfico. La empresa también utiliza proxies para bloquear peticiones no deseadas y proteger la API de amenazas. De este modo, la tienda online funciona sin problemas.

Código a la carta (opcional)

Este principio es opcional y permite al servidor enviar código ejecutable al cliente cuando sea necesario. En el ejemplo del desarrollo de un sitio web de comercio electrónico, el servidor transmite al cliente código generado dinámicamente con JavaScript cuando el usuario realiza una consulta de búsqueda, en lugar de enviar páginas HTML predefinidas. Esto permite al cliente filtrar inmediatamente la selección de productos en función de los criterios de búsqueda sin tener que hacer una nueva petición al servidor. Esto mejora el rendimiento del sitio web y la experiencia del usuario. Sin embargo, esta técnica es menos habitual debido a su complejidad y posibles riesgos de seguridad. En la mayoría de los casos, las organizaciones utilizan enfoques más sencillos, como AJAX, para lograr actualizaciones dinámicas en el lado del cliente.

Delimitación de la API REST

rest api vs.

Además de la API REST, desarrollada en 2000 por un grupo de desarrolladores dirigidos por científicos Roy Fielding existen otros enfoques arquitectónicos de las interfaces. A continuación explicamos las características y diferencias entre las distintas interfaces.

API REST frente a API

Una API (Application Programming Interface) es una interfaz que permite a las aplicaciones comunicarse entre sí. Una API REST es un tipo especial de API que utiliza el protocolo HTTP y funciona según principios claros. Mientras que las API son más generales y utilizan distintos protocolos, una API REST sigue un conjunto definido de reglas para intercambiar datos a través de Internet. 

API REST frente a API Web

Una API REST y una API Web son básicamente lo mismo, ya que REST es un enfoque para diseñar APIs Web. La principal diferencia radica en la filosofía de diseño. REST se basa en ciertos principios, como el uso de métodos HTTP (GET, POST, PUT, DELETE) y el uso de URL para identificar los recursos existentes. REST es fácil de entender y suele utilizar JSON o XML para los datos.

Una Interfaz de Programación de Aplicaciones Web (WEB API) es un término más general y utiliza varios Arquitecturascomo REST. Otros enfoques como SOAP (Simple Object Access Protocol) o GraphQL también son tipos de API Web. Esto significa que las API REST siguen un patrón estandarizado, mientras que las API Web utilizan diferentes estilos de diseño. En la práctica, sin embargo, la mayoría de las API web utilizan hoy el enfoque REST debido a su simplicidad y amplia aceptación.

API REST frente a HTTP

Una API REST y HTTP (Protocolo de Transferencia de Hipertexto) están estrechamente relacionadas, pero hay una diferencia clave. HTTP es un protocolo que permite la comunicación entre un navegador y un servidor web. Regula cómo se transfiere la información en Internet, por ejemplo cuando se accede a páginas web o se envían correos electrónicos. Es fundamental para el funcionamiento de la World Wide Web.

REST API, por su parte, es un concepto o patrón para construir interfaces que permitan a diferentes aplicaciones de software comunicarse entre sí. REST suele utilizar el protocolo HTTP como base de la comunicación, pero es más amplio y se refiere a la forma en que se estructuran las peticiones y las respuestas y a cómo se identifican los recursos mediante URL.

API REST frente a SOAP

REST API y SOAP son dos tecnologías diferentes que hacen posible el intercambio de datos y funciones entre Aplicaciones informáticas para intercambiar datos. REST es ligero y suele utilizar el protocolo HTTP. Utiliza URL claras y legibles para direccionar recursos y suele trabajar con JSON o XML como formato de datos. REST es fácil de entender y muy adecuado para las API web abiertas.

Utiliza XML como formato de mensaje y funciona a través de varios protocolos, como HTTP y SMTP. SOAP, por su parte, es un formato de comunicación basado en protocolos. Suele ser más complejo y requiere más sobrecarga, pero ofrece características avanzadas como soporte de transacciones y mayor seguridad. La elección entre ambas tecnologías depende de los requisitos específicos de un proyecto.

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